電気なデンキ。日本初エレキテルの復元を遂げたイノベーター・平賀源内 その1

電気なデンキ。日本初エレキテルの復元を遂げたイノベーター・平賀源内 その1

江戸時代の中期に活躍したイノベーター・平賀源内(ひらが・げんない)。 源内はエレキテルの発明家として名が知れていますが、彼の活躍はそれだけにとどまらず、蘭学者、本草学者、医者、シナリオライターなど、マルチな分野で才能を見せ、多彩なキャリアを築きあげました。 日本初となる静電気発生装置・エレキテルを復元し、江戸時代をほのかに照らし出した平賀源内とはどんな人物だったのか。どうやってエレキテルを復元したのか。現代の視点で見ていきましょう。


平賀源内の生い立ち

今からおよそ300年前、享保13年(1728)に、現在の香川県さぬき市志度に位置する讃岐国寒川郡志度浦で産声をあげました。父の白石茂左衛門、母の山下氏の娘から三男として誕生し、多くの兄弟とともに成長。父も母も後々、彼が本来の能力を発揮し、さまざまな発明やプロジェクトを発足するとは夢にも思わなかったことでしょう…。ちなみに、白石家の先祖は、信濃・佐久の平賀城主だった平賀玄信とされています。
そんな平賀源内は、11歳の時に、掛け軸に細工を施した「お神酒天神(おみきてんじん)」を作成したとされ、その評判によって13歳から藩医のもとで本草学、儒学を学ぶことになります。それだけでなく、俳諧グループに属し、俳諧も行っていました。若い頃からすでに豊かな感性を持っていたのでしょう。
寛延元年(1748)父・白石茂左衛門の死後、21歳の平賀源内は家督を継ぎ、藩の蔵番に。宝暦2年(1752)、24歳の頃には1年ほど長崎へ遊学し、本草学とオランダ語、医学、油絵を学びます。長崎から戻ってからは、藩の蔵番であったにも関わらず、妹に婿養子を迎えさせ家督を放棄、ひたすら勉学に励みました。

理系よりだった少年時代

10代〜20代前半、源内はどんな人物だったのでしょうか。

11歳で作成した「お神酒天神」は、唯一現存するもので、お酒をそえると掛け軸の中の天神さまのお顔が赤く変わるという仕掛け。ちなみに、さぬき市の平賀源内記念館で開催された「さぬき源内ふるさとまつり」では、2018年、実際に「お神酒天神」を作ってみるというワークショップも開催されました。

青年時代は植物や鉱石に興味をもち、あちらこちらで枝を切ったり、石を砕いたりして調査をしていました。幼少期より本草学を学んでいますが、その当時から「この草はこれに役立つ」「これは調合して薬になる」など、ただ知識吸収するだけでなく、自分の頭の中で考え、知識をどのように活かすべきかを自然と考えてきたようです。その知識が高松藩で買われ、薬草園のお世話がかりを任されたと言われています。幼少期、父の畑作業を横目に見ながら、気候や土の特徴、原理などを見て、自然と知識を身につけていったと言われていますが、その観察眼はかなり鋭いものだったことでしょう。

熱中した時間は無駄にしない。知識を最大限に活かす

庭や山の草木を調べ、名前や特徴を次々と頭に入れ、どんなものに対しても真剣に向き合ってきた源内。同じ植物でも季節によって姿は違うし、日当たりや気温など、条件によって育ち方も変わります。そうしたさまざまな情報を、無垢な心と好奇心でインプットし続けてきたのでしょう。

心がときめく。
冒険に出ているようなワクワク感。
知識を蓄えたら、それをどのように生かしていくのか。どうやってアウトプットしていくか。それが後々にアイデアを生み出し、発明品を作る手立てになっていくのです。

そしてインプットした情報と五感で得た感覚が多様であれば多様であるほど、その人自身を豊かにしていくものかもしれません。


その2では、青年期の源内と彼が考案した数々のプロジェクト・プロダクトをご紹介します。

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